Un missile chinois détruit un satellite en orbite

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Un missile chinois détruit un satellite en orbite

Par Jean Etienne, Futura-Sciences

Le 11 janvier dernier, la Chine a réussi à détruire un de ses anciens satellites en orbite au moyen d’un missile lancé depuis son territoire. Et cette information, révélée par la Maison-Blanche mais non confirmée (ni démentie) par les autorités chinoises, ne cesse de faire des vagues.

Selon les services de renseignements américains, la cible désignée pour cet essai grandeur nature était un ancien satellite météorologique chinois en panne, en orbite à environ 800 kilomètres au-dessus de la Terre. Le missile utilisé, dont la nature n’est pas connue mais qui est vraisemblablement dérivé d’un vecteur intercontinental, aurait été porteur d’une charge de type cinétique, détruisant sa cible par impact.

Les réseaux de surveillance radar américains, particulièrement le NORAD, ont observé sans surprise que l’ancien satellite s’était désintégré en plusieurs centaines de fragments, ce qui ne manque pas d’inquiéter tant les civils que les militaires. En effet, la problématique des débris spatiaux est réelle, et il est rare qu’aujourd’hui une mission habitée revienne sur Terre sans que le véhicule présente la trace de collisions, même multiples. Il ne s’agit généralement que de dégâts mineurs provoqués par de minuscules débris (éclats de peinture, paillettes de glace…), mais dans le cas de l’explosion d’un satellite des fragments plus importants peuvent être dispersés. Or, l’énergie cinétique d’une bille d’acier de la taille d’un petit pois lancé à la vitesse orbitale sur un obstacle produit approximativement autant d’énergie qu’une grenade à main.

Réactions

Lance Gatling, ex-officier américain et expert des questions aérospatiales à Tokyo, estime que cet essai relance les craintes d’une militarisation de l’espace, et démontre clairement que dorénavant, les satellites espions ne sont plus à l’abri d’une destruction par un pays hostile. Il ajoute que les Chinois montrent clairement leur intention de poursuivre leur programme militaire spatial comme ils l’entendent, et qu’ils sont même prêts à en assumer les conséquences.

Les Chinois, quant à eux, jugent ces réactions exagérées et estiment logique que leur pays, militairement plus faible que les Etats-Unis et la Russie, tente de combler un retard dans un domaine dont dépend sa propre sécurité en appliquant au militaire les succès obtenus dans les domaines scientifiques et économiques.

Mais alors que de nombreuses protestations s’élèvent depuis les Etats-Unis, l’Europe, l’Inde, le Japon, il n’est pas inutile de se rappeler que des armes similaires avaient déjà été mises au point par le passé, et expérimentées par les Russes et les Américains.

 


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